自然淘汰と適者生存

 生物は環境に適応し、変化に追従するために種の多様性を図り、実にたくさんの種類の動植物を環境に配備しています。この生物層の厚みはそのまま自然の豊かさの証であり、変化に同じることなく生態系を維持するための秘訣です。
 生態系という生物のバランス状態が、このようにして環境に適応し続けている背景には、当然ながら個々の種のたゆまぬ努力があるわけで、種は変化し続ける環境に適応するために様々な器官や機能を発達させ、やがて新しい種を分化させます。種の多様性は、分化の積み重ねであるわけですね。
 ダーウィン先生以来古典的な進化論では、こうした種の進化及び分化は、偶発的に生じる変異型の誕生に委ねられるわけで、様々な突然変異型が、自然に淘汰された結果、優れた変異型だけが生き残り、進化を促すというわけです。ご存知、自然淘汰と適者生存の原理ですね。
 この原理は、より強いもの、より優れたものが生き残り、その結果として進化を促すという図式を大変わかりやすく説明していますが、弱小種や劣勢種が生き残っている事実を説明するには適当ではありません。適者生存がすべてなら、どうして非力な種がたくさん生き残って同じ環境で共存しているのでしょう。種の多様性つまり生物層の厚みを保つために、強い者も弱い者も含めたくさんの種が共存している状態がひじょうに望ましいのではありますが、ダーウィニズムで言うところの適者ならざる弱い種が淘汰されないのはどうしてでしょう?
 古い化石を調べて進化の道筋を明らかにしようとする、古生物学によると、生物は進化するに従って体が大きく、体の特徴がより顕著になって行きます。化石証拠がそのことを物語っているのです。ゾウはより大きくより長い鼻を持つ動物へと進化し、キリンの首は進化的な(新しい)動物ほど長くなっています。躯体大化の法則あるいは定行進化の法則と言われる、生物進化に観られる方向性の考え方によると、生物の進化はより強い動物へ向かう一定の方向性が観られるということです。この方向性を裏付けるにも、自然淘汰と適者生存の考え方は理にかなっているように見えます。
 しかし定行進化が維持されるには、自然環境はおおむね一定していなければなりません。キリンの仲間が好む植物がいつまでも高木でいてくれなければ、キリンの首は長くなり続ける意味がないのです。定行進化の法則は、たとえば、恐竜に代表されるような大型爬虫類が衰退したあと、彼らの退いたあとを埋める形で哺乳類が一気に適応放散を開始するようなシーンでは顕著に現れます。哺乳類は多種多様な動物を分化させ、あらゆる環境に適応し至る所へ放散し、それぞれの環境で大型化を目指しました。
 ところが生物の進化は一筋縄では行かないもので、哺乳類が天下をとったあと爬虫類は、小型化と多様化を進め、現在も大繁栄を築いています。爬虫類マニアの方がよく知るドワーフと呼ばれる個体群は、体を小型化することによって特殊な環境に適応して成功を獲得している進化上のプロセスです。あるいは狭い飼育ケースで幼体を育てていると発育不全が観られますが、これは果たして不健康な状態なのでしょうか。飼育下という特殊な環境へ適応しようとする生物の自然な反応であり、これを累代繰り返すことによって種のドワーフ化が促されるということはないのでしょうか。
 生物の進化は、ランダムに生じる変異型が、一定の淘汰圧によって自然淘汰され適者が生存するという単純なメカニズムだけでは説明しきれません。環境の変化に応じて、意図的に適切な変異型が輩出され、その繰り返しが進化を促している、筆者はそのように考えています。偶然はむしろわずかで、進化には必然性がある、それが筆者の考えです。偶然の積み重ねだけでは、環境の変化にもついてゆけないし、生態系のバランスを維持するための進化や新種の分化も果たせないのではないでしょうか。

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